Úspešné dni Pobrežia Slonoviny sú už dlhšiu dobu minulosťou. Skúsený Souleyman Diabate však dúfa, že povedie skrz africkú kvalifikáciu na majstrovstvá sveta 2019 svoju krajinu späť na vrchol.
„Sloni“ dvakrát ovládli Afriku, kontinentálnymi šampiónmi sa stali v rokoch 1981 a 1985. Posledný titul prišiel dva roky predtým, ako sa Diabate narodil.
Rodák z Cocody už má viacero zárezov s reprezentačným tímom, hral na majstrovstvách sveta 2010, na majstrovstvách Afriky v roku 2009 si zahral vo finále a v rokoch 2011 a 2013 bol v semifinále. „1981 a 1985 bol pred tridsiatimi rokmi. Musíme vyhrať niečo s touto generáciou, aby sa stal basketbal väčším,“ uviedol 30-ročný Diabate. „V roku 2013 sa majstrovstvami Afriky stal na Pobreží Slonoviny basketbal číslom jedna. Žiaľ, nevyhrali sme a preto nepokračoval rozvoj basketbalu.“
„Sloni“ vyhrali na predchádzajúcich majstrovstvách Afriky dva zápasy, v osemfinále bolo nad ich sily Mali. Diabate a jeho spoluhráči však predchádzajúco leto nezískali ani jednu výhru, v kvalifikácii na majstrovstvá Afriky 2017 prehrali všetky tri stretnutia v skupine. „Bol to veľmi ťažké. Naučili sme sa, že keď chceme byť dobrí na palubovke, tak musí byť všetko v poriadku,“ vysvetľuje Diabate. Priemerne si pri prehrách s Nigériou, Konžskou demokratickou republikou a Mali pripísal na svoje konto 6,3 bodu, 2,3 doskoku a 2,0 asistencie. „Tiež treba lepšiu prípravu, pretože na medzinárodnej úrovni nevyhráte, ak nie ste pripravení, hlavne proti dobrým hráčom.“
Pobrežie Slonoviny má novú šancu zabudnúť na nedávne problémy, je pred nimi africká časť kvalifikácie na MS 2019. „Sloni“ sú v D-skupine s hostiteľmi Mozambikom, Senegalom a Stredoafrickou republikou. A Diabate veľmi verí tímu.„Našim cieľom v Mozambiku je skončiť na prvom mieste v skupine. Myslím si, že máme na to potenciál,“ uviedol. „S novým realizačným tímom (a hlavným trénerom Anthonym Colemanom) to bude oveľa ťažšie, ale máme veľkú šancu dokázať to, pretože Senegal nebude mať všetkých NBA hráčov.“
Pobrežie Slonoviny začne 23. februára proti domácemu Mozambiku, o deň neskôr bude súperom Senegal a účinkovanie zakončia 25. februára proti Stredoafrickej republike.„Kľúčové zápasy budú proti Stredoafrickej republike a Mozambiku. Pre nás sú to zápasy, ktoré musíme vyhrať. Proti Senegalu je to 50 na 50, záleží od toho, akých hráčov prinesú. Musíme sa preto sústrediť na náš tím,“ povedal Diabate.
182 cm vysoký rozohrávač upozorňuje, že hlavným problém jeho tímu bude stabilné prostredie. „Proste potrebujete celý náš tím a tiež pochopiť tomu, že našim cieľom je účasť na majstrovstvách sveta. Hráči, vedenie a realizačný tím potrebujú byť na jednej vlne,“ poznamenal. „Musíme byť mimo ihriska v dobrých podmienkach, aby sme sa mohli sústrediť len našu hru.“
Káder „Slonov“ na majstrovstvách Afriky 2017 mal šiestich hráčov mladších ako 25 rokov. Diabate o tom vie a chce mladíkom v Mozambiku pomôcť. „Cítim, že som vzorom pre deti, ktoré začínajú reprezentovať. Pokúsim sa ukázať, aké je to byť hrdý, keď máte šancu hrať za svoju krajinu. Byť tu je tiež snahou pomôcť k tomu, aby prišli dobrí hráči a vyhrali titul na majstrovstvách Afriky. To je mojou úlohou. Pripravujeme ďalšiu generáciu,“ vysvetlil.
Dúfajúc s prvou účasťou na majstrovstvách sveta od roku 2010.

Zdroj a foto: fiba.basketball